L’anidride carbonica può essere rimossa a buon mercato dalla nostra atmosfera?

Ricordo un esperimento con il cervello di lepre discusso al telegiornale alcuni anni fa che proponeva di utilizzare la crionica per separare l’umidità e l’anidride carbonica dall’atmosfera terrestre. L’esperimento si basava sul fatto che sia l’acqua che l’anidride carbonica si liquefanno e solidificano a temperature molto più elevate dell’ossigeno e dell’azoto, i componenti primari dell’aria che respiriamo, in modo che raffreddando sufficientemente l’aria si potesse estrarre sia l’acqua che la CO2 e inviare il azoto e ossigeno di nuovo nel mondo. L’acqua dolce, ovviamente, potrebbe essere utilizzata per uno qualsiasi dei molteplici scopi utili, specialmente nei paesi desertici, e la CO2 potrebbe anche essere utilizzata per usi industriali in varie attività esistenti.

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Si scopre che questo esperimento potrebbe non essere poi così stravagante, anche se il fabbisogno energetico per il raffreddamento di grandi quantità d’aria sarebbe prodigioso. Queste e altre tecnologie sono discusse a lungo in un nuovo ebook, Succhialo, di Marc Gunther, che in precedenza ha scritto sull’ambiente. L’ebook esamina le tecnologie, esistenti e in via di sviluppo, per estrarre l’anidride carbonica dall’aria per, in effetti, annullare due secoli di inquinamento da carbonio causato dalla rivoluzione industriale. Alcuni di questi sono chiamati “cattura diretta dell’aria” dell’anidride carbonica, tecnologie che rimuovono la CO2 direttamente dall’atmosfera solidificandola o convertendola in un composto non gassoso.

Gunther inizia la sua narrazione valutando quanto bene hanno fatto i governi nel raggiungere riduzioni di anidride carbonica. Come sappiamo dalla lettura dei notiziari, finora poco è stato ottenuto. La riduzione delle emissioni di carbonio richiede la dipendenza da fonti energetiche alternative non fossili e non sono stati ancora compiuti sforzi seri per estrarre effettivamente l’anidride carbonica dall’aria. Questo lo porta nel grande argomento della “geo-ingegneria”, che è il termine usato dagli scienziati per descrivere i metodi disponibili su scala colossale e planetaria per creare cambiamenti atmosferici significativi in ​​tutto il mondo. La stessa rivoluzione industriale è un esempio di geoingegneria, anche se un progetto che ha avuto conseguenze che ora dobbiamo cercare di invertire, ovvero l’accumulo di gas serra in concentrazioni che non si vedono nella nostra atmosfera da decine di milioni di anni.

Considerato come una questione di scienze delle scuole superiori, la rimozione della CO2 dall’aria respirabile è facilmente realizzabile. Le marine lo gestiscono tutto il tempo nei sottomarini con una tecnologia chimica relativamente semplice. Il problema è di dimensioni e costi. Un modo accettato per ottenere la rimozione della CO2 è far passare l’aria attraverso giganteschi serbatoi pieni di alghe. L’anidride carbonica si dissolve nell’acqua dove viene aspirata dalle alghe per produrre zuccheri e altri carboidrati che confinano la CO2 in molecole solide. Ma anche questo non può essere fatto abbastanza a buon mercato e su scale sufficientemente grandi da compensare le decine di milioni di tonnellate di nuova CO2 che aggiungiamo all’aria ogni anno bruciando carbone e benzina nelle nostre auto.

Un risultato sorprendente di tutti questi sforzi per un non scienziato come me è che, sebbene la rimozione della CO2 non sia economica, è relativamente meno costosa delle alternative, che comportano la riduzione delle emissioni di CO2 passando a sistemi energetici che non rilasciano anidride carbonica affatto. Esistono anche tecnologie intelligenti che affronterebbero indirettamente il riscaldamento globale, non riducendo i gas serra ma piuttosto riflettendo nello spazio più energia solare. Se c’è meno calore che entra nell’atmosfera dalla luce solare, la temperatura media della terra tenderebbe a salire più lentamente oa non aumentare affatto. Ciò salverebbe i poli e impedirebbe l’innalzamento degli oceani, due degli esiti potenzialmente catastrofici del riscaldamento globale più temuti dagli ambientalisti.

Ho anche appreso che esiste un mercato commerciabile per l’anidride carbonica, al di là delle persone di Omaha Steaks che lo usano per mantenere le bistecche congelate sulla strada per casa tua. L’anidride carbonica può raggiungere prezzi di $ 50 o più per tonnellata nell’industria petrolifera e del gas, dove viene iniettata dalle compagnie petrolifere nei giacimenti petroliferi per spostare i fluidi dalla roccia permeabile e fino alla superficie dove questi idrocarburi possono essere raccolti e venduti. Questo utilizzo dell’anidride carbonica ha il vantaggio in più che una volta iniettata nel terreno, tende a rimanervi per lungo tempo, al sicuro fuori dall’atmosfera.

Gunther prosegue poi esaminando il piccolo spettro di iniziative di avvio, inclusa almeno una che si è guadagnata il sostegno di Bill Gates, che proprio ora stanno costruendo impianti di fattibilità. Non ci sono chiari favoriti e tutti soffrono di un problema forse insormontabile, vale a dire il consumo di energia. Chiaramente non ha alcun senso utilizzare energia sporca (e quindi rilasciare più carbonio) per rimuovere il carbonio esistente dall’atmosfera. Questo è uno di quei campi in cui una sorta di tecnologia esogena o una nuova scoperta sarebbero i benvenuti.

Il libro di Gunther è lungo quanto un lungo Mensile atlantico articolo, e per i profani interessati come me, è un’eccellente introduzione all’argomento.